Virgin Orbit sofre anomalia em voo durante primeira missão histórica do Reino Unido

A tentativa da Virgin Orbit de fazer história ao lançar o primeiro conjunto de satélites de solo britânico na noite de segunda-feira não saiu como planejado, resultando na perda de todos os nove satélites a bordo.

Cosmic Girl, um 747 modificado, taxiou para a história ao decolar às 17h02 ET do Spaceport Cornwall em Newquay, Inglaterra, na esperança de batizar com sucesso um novo espaçoporto. Assim que atingiu 35.000 pés no ar, a aeronave lançou um foguete, chamado LauncherOne, que lançaria suas cargas no espaço.

Escondidos dentro da carenagem de carga útil do Launcher One estavam nove pequenos satélites, representando sete clientes diferentes. O foguete de dois estágios foi especialmente projetado para lançar pequenos satélites horizontalmente em órbita. Em vez de um foguete tradicional, que decola verticalmente de uma plataforma de lançamento, o LauncherOne foi projetado para ser amarrado a um avião e acionado a uma certa altitude antes de depositar suas cargas em suas órbitas designadas.

O primeiro e o segundo estágios do foguete se separaram conforme planejado, com o estágio superior do foguete completando uma queima de quase cinco minutos antes de fazer a transição para uma longa costa antes da implantação da carga útil. Após a ignição, logo ficou claro que algo não estava certo.

“Parece que o LauncherOne sofreu uma anomalia, o que nos impedirá de entrar em órbita nesta missão”, disse Chris Relf, ​​da Virgin Orbit, diretor de engenharia e verificação de sistemas, durante um webcast da missão. Os detalhes não estavam disponíveis imediatamente, mas os funcionários da empresa compartilharam que a anomalia resultou na perda de todas as nove cargas a bordo do foguete.

O LauncherOne carregava nove pequenos satélites dentro de sua carenagem de carga útil, incluindo cargas úteis para o Ministério da Defesa britânico, o governo britânico, um Cubesat polonês, um satélite para o Sultanato de Omã e o Laboratório de Pesquisa Naval dos EUA.

A missão, chamada “Start Me Up”, ganhou o nome da música da lendária banda britânica The Rolling Stones.

“Não consigo pensar em um nome mais perfeito para o primeiro lançamento do Reino Unido”, disse Sir Richard Branson, o bilionário que fundou a companhia aérea Virgin Atlantic e a empresa aeroespacial Virgin Galactic. Branson também é proprietário de parte da Virgin Orbit.

De acordo com Branson, todos os lançamentos da Virgin Orbit foram nomeados para reconhecer momentos icônicos na longa história musical da Virgin, como quando a empresa assinou com os Rolling Stones. Até o momento, a Virgin Orbit tem cinco lançamentos em seu currículo, todos os quais decolaram de seu espaçoporto baseado nos EUA na Califórnia.

Após um primeiro voo de teste malsucedido em maio de 2020, as quatro missões subsequentes foram bem-sucedidas, com a empresa colocando 33 satélites em órbita. Infelizmente, a empresa acrescenta outro voo com falha aos seus registros.

A técnica de lançar horizontalmente uma espaçonave de um foguete preso a um avião foi desenvolvida há mais de 20 anos como um meio de baixo custo para lançar satélites menores. Foguetes tradicionais eram muito caros para lançar certas cargas, e isso fornecia um novo meio de alcançar o espaço.

No entanto, com o aumento dos lançamentos de pequenos satélites, este pode ser o primeiro de muitos lançamentos para o Reino Unido e a Virgin Orbit. Esse tipo de missão oferece flexibilidade para lançamento de qualquer lugar que tenha uma pista de pouso e pode garantir que os satélites cheguem às órbitas pretendidas. Ele também oferece outra opção para clientes europeus que enfrentaram atrasos no Ariane 6, o aterramento de foguetes Vega após uma tentativa de lançamento fracassada e a perda de acesso a veículos Soyuz russos após a invasão russa da Ucrânia.

“Quando você olha para o modo como a economia da órbita baixa da Terra está se desenvolvendo, é o lugar onde todos procuram colocar seus satélites, seja para mudanças climáticas, observação ou desenvolvimento urbano, ou para fins de segurança”, disse Ian Annett, vice-CEO da Agência Espacial do Reino Unido, antes do lançamento. “A capacidade de acessar o LEO com micro-lançamentos definitivamente não é um mercado estático – é um mercado que continua a crescer.”

Para tanto, foram necessários 20 milhões de libras (US$ 24 milhões) para transformar o minúsculo aeroporto de Newquay no Spaceport Cornwall. “As fundações já estavam aqui”, disse Melissa Thorpe, CEO da Spaceport Cornwall, antes do lançamento de segunda-feira. “Temos uma das pistas mais longas do Reino Unido e temos a equipe certa para transformá-la em um espaçoporto.”

Thorpe também disse que a equipe trabalhou para reforçar as pistas de táxi e construir uma Instalação de Integração de Sistemas Espaciais onde os clientes poderiam acoplar seus respectivos satélites ao lançador.

Mas o Spaceport Cornwall é apenas um dos sete locais no Reino Unido aos quais a agência espacial do país concedeu financiamento em 2017 como parte de um esforço para desenvolver locais de espaçoporto especificamente para o lançamento de pequenas cargas úteis na órbita baixa da Terra. Outras instalações de lançamento incluem uma no norte da Escócia, bem como nas Ilhas Shetland.

Thorpe diz que, apesar do fracasso deste lançamento inaugural do Reino Unido, ainda pode inspirar outros países europeus a investir em portos espaciais e ingressar na indústria aeroespacial. Funcionários da Virgin Orbit disseram que a empresa quer se estabelecer como tendo a capacidade de lançar de qualquer lugar que um 747 possa pousar.

Mas, para fazer isso, ele precisa provar que pode ser lançado com sucesso de vários locais.

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