Suécia descobre maior depósito de terras raras da UE

A mineradora estatal sueca LKAB disse ter descoberto o maior depósito de metais de terras raras da Europa. A descoberta reforça a ambição do continente de depender menos de matérias-primas importadas necessárias para a transição verde.

O depósito, apelidado de Per Geijer, está localizado ao norte do Círculo Polar Ártico, na província sueca da Lapônia, e contém mais de 1 milhão de toneladas de óxidos de terras raras – o maior depósito conhecido desse tipo na Europa, informou a empresa.

Falando na mina de minério de ferro existente da empresa em Kiruna – ela própria a maior da UE – o executivo-chefe Jan Moström disse que levaria vários anos para estabelecer o que o depósito continha. “Temos atividades de exploração em andamento neste depósito, o que significa que para nós está aberto, não está fechado – não sabemos realmente o quão grande é”, acrescentou ele em entrevista coletiva.

Moström enfatizou os desafios regulatórios que estão por vir enquanto a empresa busca explorar a descoberta. “Se realmente queremos prosseguir com a transição verde, devemos encontrar maneiras de acelerar esse processo de forma bastante substancial.”

Os depósitos de terras raras são – ao contrário do nome – bastante comuns em diferentes regiões geográficas, mas a extração dos minerais é a parte mais desafiadora, devido ao processamento complexo e aos intensos efeitos ambientais.

Levaria de 10 a 15 anos até que as matérias-primas pudessem ser entregues ao mercado, disse Moström, mas se os processos de licenciamento em nível sueco e da UE puderem ser acelerados, esse prazo poderá ser reduzido em mais de 50%. A empresa pretende apresentar ainda este ano o pedido de concessão de exploração.

Atualmente, mais de 80% da capacidade mundial de processamento de terras raras está na China e a UE prevê que a demanda por metais usados ​​em motores de carros elétricos e turbinas eólicas aumentará cinco vezes até 2030.

O anúncio da mineradora ocorreu quando comissários europeus visitaram Kiruna nos primeiros dias de Suéciada presidência rotativa da UE por seis meses.

A UE colocou o impulso para maior autossuficiência em matérias-primas no topo de sua agenda, enquanto busca reduzir sua dependência da China e da Rússia e fortalecer suas ambições de impulsionar tecnologias verdes domésticas, incluindo energia eólica e baterias automotivas.

A Comissão Europeia está trabalhando em planos para reduzir as barreiras regulatórias à mineração e produção de materiais críticos como lítio, cobalto e grafite, necessários para parques eólicos, painéis solares e veículos elétricos.

O trabalho tornou-se mais urgente em meio a um impasse com os EUA sobre sua Lei de Redução da Inflação de US$ 369 bilhões, que oferece enormes subsídios industriais destinados a impulsionar tecnologias verdes nos EUA.

O esquema dos EUA provocou temores de um êxodo de investimentos verdes da UE através do Atlântico, amplificado esta semana pelo primeiro-ministro belga Alexander De Croo, que reclamou dos esforços “agressivos” dos EUA para cortejar empresas da UE.

Alguns estados membros estão céticos sobre até que ponto a UE pode ir para reduzir sua dependência de matérias-primas e refinadas importadas devido aos obstáculos regulatórios, enfatizando a necessidade de manter uma agenda de livre comércio destinada a fechar acordos com continentes ricos em minerais, como o Sul América.

Valdis Dombrovskis, comissário de comércio, enfatizou a necessidade de ampliar a rede de acordos de livre comércio do sindicato, apontando para o Chile e seus vastos estoques de lítio, enquanto a UE busca assinar um acordo atualizando um acordo de 2002. A UE também quer um acordo com a Austrália, outra potência de matérias-primas, até o próximo verão.

“Ter uma ampla rede de FTAs ​​é uma fonte de diversificação e, portanto, uma fonte de resiliência”, Dombrovskis disse ao Financial Times ano passado.

O norte da Suécia abriga um dos maiores projetos de industrialização verde do mundo, já que várias grandes fábricas de baterias e aço exploram o excedente de energia renovável da região. A onda de investimentos resultante transformou a região em uma área de boom, com empresas como Northvolt, Facebook e H2 Green Steel se mudando para lá.

Mas a quantidade de energia necessária para os projetos é vasta: os planos da LKAB de fabricar o ferro esponjoso livre de carbono necessário para o aço consumirão sozinhos um terço dos recursos de eletricidade da Suécia.

Reportagem adicional de Richard Milne em Oslo

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