Lançamento fracassado da Virgin Orbit é um revés para a indústria espacial do Reino Unido

Uma tentativa de lançar satélites ao espaço da Grã-Bretanha pela primeira vez falhou na noite de segunda-feiraum duro golpe para o emergente programa espacial do país.

Horas antes, a comunidade espacial britânica estava cheia de otimismo. Com uma multidão de pagantes assistindo, um Boeing 747 modificado carregando um foguete recheado com nove satélites decolou de um aeroporto em Cornwall, no sudoeste da Inglaterra.

Então, as coisas azedaram. O foguete se separou com sucesso do avião e disparou seu motor de primeiro estágio. Mas, a uma velocidade de mais de 11.000 milhas por hora, o foguete “experienciou uma anomalia, encerrando a missão prematuramente”, de acordo com a Virgin Orbit, a empresa com sede na Califórnia por trás do lançamento.

Enquanto o 747 e sua tripulação retornaram com segurança, os nove satélites a bordo do foguete foram perdidos. A destruição desses dispositivos de alta tecnologia significa que seus fabricantes e patrocinadores podem ter perdido anos de trabalho.

“Estamos cientes de que falhamos em fornecer aos nossos clientes o serviço de lançamento que eles merecem”, disse Dan Hart, presidente-executivo da Virgin Orbit, em comunicado na terça-feira.

Fracassos em lançamentos espaciais não são incomuns, e parece improvável que este detenha os esforços da Grã-Bretanha para se tornar um país que não apenas pode fabricar satélites mas também lançá-los. “Ao voltar do aeródromo, havia um sentimento estóico e resiliente de que isso não é o fim”, disse Emma Jones, diretora de negócios do Reino Unido do RHEA Group, uma empresa belga de segurança espacial, que perdeu um satélite de navegação em o foguete Virgin Orbit.

Ainda assim, o fracasso da missão foi, sem dúvida, um revés para os participantes. Entre os atingidos estava a In-Space Missions, uma fabricante britânica de satélites. Uma equipe da empresa passou os últimos dois anos fabricando um par de pequenos dispositivos de vigilância para o lançamento, financiados por uma agência do Ministério da Defesa britânico.

“Nossos dois satélites teriam sido dois dos satélites mais complexos e magníficos do céu noturno”, disse Doug Liddle, executivo-chefe da empresa. “Perdê-los é muito perturbador para todos.” A maioria dos dispositivos a bordo provavelmente não tinha seguro, disse ele.

Ainda assim, autoridades britânicas e pessoas da indústria espacial dizem que, embora o lançamento tenha dado errado, ele representou avanços importantes. Para realizar o lançamento, a Grã-Bretanha teve que desenvolver a infraestrutura necessária e os regimes regulatórios, um processo demorado.

“Não superamos a linha, mas fizemos a maior parte do caminho”, disse Liddle.

Embora seja difícil dizer que impacto o fracasso do lançamento de segunda-feira pode ter sobre o financiamento futuro na Grã-Bretanha, a indústria espacial do país está em alta. Os preparativos para lançamentos de foguetes verticais já estão em andamento em dois locais na Escócia.

A Virgin Orbit, fundada pelo empresário britânico Richard Branson, também parece inclinada a retornar, embora Hart, o presidente-executivo da empresa, tenha dito em uma entrevista pouco antes do fracasso que o lançamento na Grã-Bretanha foi um “empreendimento caro” por causa do precisam resolver questões logísticas e regulatórias.

Operar na Cornualha exigia que a empresa mudasse de uma base estabelecida no deserto de Mojave, na Califórnia, para uma nova na úmida e ventosa Europa. “Na primeira vez, a natureza desta missão adicionou camadas de complexidade que nossa equipe administrou profissionalmente”, disse Hart em um comunicado após a perda do foguete e dos satélites a bordo.

A Virgin Orbit, que realizou quatro lançamentos bem-sucedidos do Mojave, diz que espera “voltar à órbita” depois de conduzir uma investigação e tomar “ações corretivas”.

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