Golfinhos podem gritar debaixo d’água, mas nunca é alto o suficiente

Mamíferos no oceano nadam através de um mundo sonoro. Mas, nas últimas décadas, os humanos aumentaram o volume, águas explosivas com ruído de navegação, exploração de petróleo e gás e operações militares. Novas pesquisas sugerem que esse ruído antropogênico pode dificultar a comunicação e o trabalho dos golfinhos.

Quando os golfinhos cooperam em uma tarefa em um ambiente barulhento, os animais não são tão diferentes dos habitantes da cidade em terra tentando ser ouvidos em meio ao barulho de britadeiras e sirenes de ambulância. Eles gritaram, chamando mais alto e por mais temporelataram pesquisadores quinta-feira na revista Current Biology. “Mesmo assim, há um aumento dramático na frequência com que eles falham em se coordenar”, disse Shane Gero, biólogo de baleias da Carleton University em Ottawa, que não fez parte do trabalho. O efeito do aumento do ruído foi “notavelmente claro”.

Os cientistas trabalharam com uma dupla de golfinhos, machos chamados Delta e Reese, em uma lagoa experimental no Dolphin Research Center em Florida Keys. A dupla foi treinada para nadar para diferentes pontos em seu recinto e apertar um botão com um segundo de diferença.

“Eles sempre foram os animais mais motivados. Eles ficaram muito entusiasmados com a tarefa”, disse Pernille Sørensen, bióloga e doutoranda da Universidade de Bristol, na Inglaterra. Os golfinhos conversavam entre si usando assobios e muitas vezes assobiavam logo antes de apertar o botão, disse ela.

A equipe de Sørensen canalizou sons usando alto-falantes subaquáticos. Etiquetas, presas atrás dos respiradouros dos animais, capturavam o que os golfinhos ouviam e chamavam uns aos outros, bem como seus movimentos.

Por meio de 200 tentativas com cinco ambientes sonoros diferentes, a equipe observou como os golfinhos mudaram seu comportamento para compensar o ruído alto. Os cetáceos viraram seus corpos um para o outro e prestaram mais atenção na localização um do outro. Às vezes, eles quase dobravam a duração de suas ligações e amplificavam seus assobios, em certo sentido gritando, para serem ouvidos acima de cacofonias de ruído branco ou uma gravação de uma lavadora de alta pressão.

Quanto mais aveleira ganhava, menos sucesso os golfinhos tinham na tarefa. Na condição mais alta, eles tiveram sucesso em 62,5% das vezes, pressionando simultaneamente seus botões cerca de 20% menos do que em níveis de som ambiente.

“Foi surpreendente ver o quanto a taxa de sucesso caiu”, disse Sørensen.

No passado, pesquisadores observaram golfinhos selvagens mudando seu comportamento quando os barcos estavam por perto. Por exemplo, cientistas em águas australianas observado menos golfinhos, à medida que aumentava o número de barcos turísticos para observação de golfinhos. Mas ninguém ainda havia investigado como os sons antropogênicos podem atrapalhar a capacidade de cooperação dos animais.

“Geralmente é muito difícil fazer esse tipo de estudo na natureza”, disse Mauricio Cantor, ecologista comportamental da Oregon State University em Newport, que não fez parte do estudo. Mas a configuração experimental usada pela equipe de Sørensen forneceu “evidências claras para o efeito do ruído”, disse ele, porque os pesquisadores puderam controlar quase tudo o que poderia interferir em seus resultados.

Os golfinhos caçam juntos, usando o som para se comunicar e encontram seu caminho através da ecolocalização. Eles também usam o som para se unirem às suas famílias e assobiam para sinalizar sua presença aos colegas, disse o Dr. Gero. Em ambientes ruidosos, “os animais não podem falar uns com os outros”. A longo prazo, disse o Dr. Cantor, tais condições podem afetar a ingestão de alimentos e a capacidade de reprodução.

Já pode haver partes dos oceanos que não são mais utilizáveis ​​para esses animais, disse o Dr. Gero. Os golfinhos podem migrar de lugares onde não conseguem se comunicar com sucesso. Esse fenômeno já pode estar ocorrendo nos principais portos de lugares como Los Angeles ou Boston, disse ele.

Os navios são um dos principais contribuintes para as paisagens sonoras oceânicas barulhentas e, em alguns pontos, os navios são desacelerados para proteger a vida selvagem da poluição sonora, disse o Dr. Gero. Por exemplo, ao longo de partes da costa do Pacífico, do estado de Washington ao Chile, os barcos são instruídos a reduzir a velocidade ou alterar o curso para reduzir o ruído que pode incomodar os mamíferos marinhos.

“Já estamos impactando os animais dessa maneira”, disse o Dr. Gero. “A infeliz realidade é que, de certa forma, essa história está 35 a 50 anos atrasada.”

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