Futebol feminino dos EUA tenta superar a falta de diversidade do passado

PORTLAND, Minério. (AP) – Crystal Dunn costumava ser a única garota negra em seus clubes de futebol juvenil e, mesmo quando finalmente chegou à seleção nacional, ela fazia o próprio cabelo e maquiagem para sessões de fotos porque “não havia ninguém preparado para mim.”

Embora a seleção dos EUA tenha se tornado cada vez mais representativa, Dunn diz que ainda há trabalho a ser feito. Isso começa com a garantia de que as jovens negras se sintam incluídas até o nível juvenil.

“Tive pais muito solidários que me explicaram: ‘Tudo bem, você ainda é bem-vindo neste esporte. E só porque não há muitas pessoas que se parecem com você, este ainda é o seu jogo’”, disse Dunn. Esse apoio foi a chave para seu sucesso “porque, honestamente, no final do dia, é muito solitário sentir que você é o único neste espaço e não se sentir como se pertencesse”.

O futebol feminino nos Estados Unidos há muito tem um problema de diversidade: o modelo pay-to-play do esporte significa que é caro, especialmente em níveis mais altos. Equipes de clubes e equipes itinerantes podem custar milhares de dólares em alguns casos. Quase desde o início, jogadores sem recursos financeiros — muitos deles de comunidades marginalizadas — ficam para trás.

Até a presidente do futebol americano, Cindy Parlow Cone, lamentou que o futebol americano seja visto como um “esporte para crianças ricas e brancas”.

Dunn jogou pela primeira vez pela seleção nacional em 2013 e fez parte do time que venceu a Copa do Mundo de 2019 na França. O trabalho também envolvia tarefas fora do campo, como participar de sessões de fotos profissionais e aparições públicas.

Esses eventos geralmente incluíam assistência de cabelo e maquiagem para jogadores brancos, mas sem garantia de que os estilistas saberiam como trabalhar com pele negra ou cabelo negro.

“Essas são coisas nas quais muitas pessoas nunca tiveram que pensar porque não havia muitos de nós”, disse Dunn.

Ela estava entre apenas cinco jogadoras negras entre 23 no elenco da equipe campeã da Copa do Mundo. Em contraste, a França teve 12.

A lista mais recente dos EUA tinha 10 mulheres de cor – incluindo as jovens estrelas Trinity Rodman, Naomi Girma e Mallory (Pugh) Swanson – enquanto a equipe se preparava para a Copa do Mundo deste verão. Os Estados Unidos enfrentarão a Nova Zelândia duas vezes na próxima semana, enquanto as equipes se preparam para o torneio, que será co-organizado pela Austrália e Nova Zelândia.

“A representação é importante”, disse Sophia Smith, que marcou 11 gols pelo time dos Estados Unidos no ano passado e ganhou o prêmio de Jogadora do Ano do futebol americano.. “E acho que as meninas podem olhar na tela ou ir a um jogo e ver muitas pessoas com aparência diferente, é ótimo.”

A crescente representação ajudou a diversificar um time que incluía menos de uma dúzia de jogadores negros em toda a sua história antes de 2012.

O grupo de jogadoras talentosas o suficiente para cada nível mais alto da América – a seleção nacional e a Liga Nacional de Futebol Feminino – já é pequeno. A natureza excludente do futebol juvenil o torna ainda menor.

A estrutura pay-to-play “deixa muitas comunidades minoritárias marginalizadas em apuros” por causa dos altos custos, disse Dunn. “E se eu não tivesse pais que pudessem distribuir três, quatro ou cinco mil por ano, não sei se posso sentar aqui e dizer que teria continuado a praticar este esporte.”

Parlow Cone disse em um painel de esportes juvenis no ano passado que a federação dos EUA está estudando o acesso ao jogo.

“Muito disso se resume a como nosso esporte é visto, marketing e como mudamos esse pensamento de que é um esporte de crianças brancas ricas para um esporte que é literalmente jogado em todos os países do mundo?” ela disse. “E como o país mais diversificado do mundo aqui nos EUA, como podemos mudar esse foco para garantir que todas as crianças se sintam bem-vindas em nosso jogo?”

Ed Foster-Simeon, CEO da US Soccer Foundation, está entre aqueles que tentam tornar o futebol mais acessível para comunidades que tradicionalmente não estão envolvidas.

O programa Futebol para o Sucesso da fundação trabalhou com mais de 400.000 crianças – 90% delas de comunidades negras – desde 2008. O programa espera atender mais de 100.000 crianças este ano.

A fundação diz que mais de 121.000 meninas de comunidades carentes se beneficiaram de seus programas nos últimos três anos – parte de sua iniciativa United For Girls lançada após a Copa do Mundo de 2019. Além disso, a fundação contratou 5.475 coaches que se identificam como mulheres ou não-binárias durante esse período.

O objetivo da fundação não é desenvolver talentos de elite, mas levar o jogo a mais crianças, principalmente àquelas em comunidades com menos recursos, disse ele.

Nos últimos anos, surgiram “caminhos cada vez mais claros” para jovens talentosos, disse Foster-Simeon. “Mas acho que nosso maior desafio ainda hoje é que estamos apenas arranhando a superfície em termos de participação. Não estamos alcançando crianças suficientes.”

De fato, muito do trabalho com meninas está sendo feito no nível de base.

Shannon Boxx, que foi consagrada no ano passado no National Soccer Hall of Fame, jogou na seleção nacional de 2003 a 2015. Ela está no conselho do Bridge City Soccer em Portland – que visa trazer meninas para o jogo.

Ela se lembra de momentos na seleção em que percebeu que era a única pessoa de cor presente.

“Para mim, era apenas um grande peso que eu estava disposto a ter, mas lembro-me de me sentir como, OK, quando estamos assinando autógrafos, estou procurando por crianças negras porque quero que saibam disso eles podem fazer isso”, disse ela. “E eu posso ser o único agora, mas não vai ser assim no futuro.”

Shawna Gordon, uma ex-profissional que jogou pelo Sky Blue (agora Gotham FC) na National Women’s Soccer League, iniciou a organização sem fins lucrativos Football For Her no sul da Califórnia para orientar jovens jogadores dentro e fora do campo – independentemente do status socioeconômico. O Football For Her adota uma abordagem integral da pessoa, abordando nutrição e saúde mental, além de habilidades de jogo.

“É um desafio jogar com jogadores duros, como se todos fossem talentosos à sua maneira. E para mim, isso me ajuda a encontrar o meu porquê”, disse Amber Ramirez, 13, que participou do programa Soccer For Her na sexta à noite no outono passado.

Há evidências de que esses esforços podem estar funcionando. Dez anos atrás, apenas 24% das jogadoras de futebol feminino da primeira divisão não eram brancas. O número cresceu para 34% na última temporada.

Mas muitos acreditam que medidas paliativas não são a resposta. Eles querem reconsiderar o modelo pay-to-play.

O modelo pay-to-play “é completamente endêmico para os problemas que estamos tendo, então como tentamos ajustá-lo?” disse Kate Markgraf, gerente geral das mulheres dos EUA. “Acho que finalmente chegamos a um ponto em que estamos dispostos – não como US Soccer, mas como sociedade – nossos olhos estão abertos de uma forma que nunca estiveram”.

Dunn está esperançoso. Quando ela ingressou na seleção nacional, havia muito menos mulheres de cor no esporte e menos ainda jogando nos níveis mais altos.

É importante comemorar o progresso, disse ela, “mas também é importante continuar pressionando, pressionando por mais e pressionando para que mais mulheres negras possam ter acesso ao esporte”.

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O redator de esportes da AP, Joe Reedy, em Los Angeles, contribuiu para este relatório.

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