Como o ‘bloqueio’ do meio-campo do Sounders pode se desenrolar

Talvez a batalha de escalação mais atraente para assistir durante a pré-temporada seja no meio-campo central. Assumindo plena forma, João Paulo parece uma aposta sólida para ser titular no meio-campo defensivo. Mas quem é seu parceiro e como é a profundidade atrás dele parece estar muito em questão.

Não é por falta de opções. Cristian Roldan, Albert Rusnák e Nicolás Lodeiro são todos candidatos a ocupar essa vaga e são potencialmente jogadores de melhor calibre XI. De uma forma ou de outra, porém, todos os três jogadores provavelmente estão começando.

Onde fica potencialmente mais interessante – pelo menos do ponto de vista do enredo da pré-temporada – é a situação por trás deles. Obed Vargas (17), Danny Leyva (19) e Josh Atencio (20) provaram ser capazes de contribuir positivamente no nível da MLS e precisam de minutos significativos no time principal para manter seu crescimento, enquanto a nova contratação do Homegrown, Sota Kitahara, provavelmente superou MLS Next Pro, mas pode não estar pronto para pular qualquer um desses jogadores no gráfico de profundidade.

Mesmo com a adição da Taça das Ligas e Aberto dos Estados Unidos Jogos da copa, encontrar minutos para todos eles provavelmente exigirá algumas soluções criativas.

“Temos quatro realmente super talentosos [young] meio-campistas”, disse o técnico do Sounders, Brian Schmetzer, esta semana. “Há um impasse em que temos que pensar como clube sobre o que faremos com todos esses jovens jogadores talentosos e como obter o máximo de seu desenvolvimento.

“Alguns deles podem ser emprestados? Podemos vender alguns deles? Esse é um projeto que Craig [Waibel] tem que assumir. Nós realmente não vendemos jogadores antes. Temos um excedente. O que vamos fazer com esse excedente?”

Aqui está o que parece ser o melhor e mais provável cenário para cada jogador:

A estreia de Atencio veio em 2021, quando abriu a temporada como titular ao lado de João Paulo e acabou registrando cerca de 1.500 minutos. Grandes coisas eram esperadas dele em 2022, mas as lesões o limitaram a menos de 800 minutos.

O que 2023 significa: Atencio provou ser um jogador capaz da MLS, mas sua melhor posição ainda é uma questão em aberto. Embora ele seja jogado principalmente como meio-campista defensivo, a ideia de torná-lo um zagueiro móvel e com bola continua atraente. Obviamente ainda há tempo para descobrir isso, mas se uma mudança para zagueiro significar mais tempo de jogo, eu adoraria ver isso.

Melhor cenário possível: Os Sounders mudam para uma formação de três zagueiros que conta com Atencio e, em 2024, eles têm uma base construída em torno dele e de Jackson Ragen.

Cenário mais provável: Ele se estabelece como meio-campista defensivo reserva, ganhando tempo por um ou dois anos quando se torna o titular e acaba jogando 15 anos como um jogador muito bom da MLS.

Kitahara jogou em todos os níveis do sistema de desenvolvimento do Sounders e até foi emprestado para a Europa. No ano passado, ele lutou contra algumas lesões, mas ainda foi titular de Wade Webber no Defiance na reta final. Ele assinou um contrato com o Homegrown no final da temporada passada.

O que 2023 significa: Não é um ano de sucesso ou fracasso para Kitahara, mas ele agora tem 20 anos e definitivamente precisa de minutos regulares. Passar a temporada no banco do Sounders ou começar pelo Desafio de Tacoma é provavelmente um desperdício. Ele precisa provar que pode sair com homens adultos semana a semana.

Melhor cenário possível: Kitahara tem transitado entre meia-defensivo e lateral-direito. É difícil imaginá-lo entrando na rotação do meio-campo defensivo com os Sounders, mas não é muito louco pensar que ele pode conseguir ganhar a posição de reserva na lateral direita.

Cenário mais provável: Acho que Kitahara é o melhor candidato para um empréstimo deste grupo. Mesmo que seja para uma roupa USL-Championship de alta qualidade, acho que é útil. Desde que ele tenha jogos competitivos todas as semanas, isso é importante.

Leyva foi silenciosamente muito bom na última temporada, quando acumulou mais de 1.600 minutos entre os Sounders e Defiance e parece prestes a dar um passo significativo em 2023.

O que 2023 significa: Difícil de acreditar que Leyva entrou no time principal em 2019 e ainda tem apenas 19 anos, mas aqui estamos nós. Leyva claramente tem algum potencial de elite, mas ele precisa mostrar isso semanalmente. Ele pode ser um defensor bom o suficiente para ser o número 6? Ele é uma elite o suficiente para passar para ser mais alto no campo? Esperamos descobrir.

Melhor cenário possível: Leyva estará com os Estados Unidos Sub-20 a partir da próxima semana. Se ele conseguir garantir uma vaga na equipe da Copa do Mundo Sub-20 e depois impressionar lá, é perfeitamente possível que ele se torne a primeira grande transferência que os Sounders podem receber todo o crédito pelo desenvolvimento.

Cenário mais provável: Ou ele vai ganhar o primeiro lugar reserva no Sounders ou ir emprestado para algum lugar como a Liga MX, esperançosamente depois de assinar uma extensão. Contanto que ele consiga registrar cerca de 2.000 minutos no time principal, acho que ele está em boa forma.

No ano passado, não tenho certeza se muitos fora da organização Sounders sabiam muito sobre Vargas. Em junho, ele foi objeto de intenso empurrão e puxão entre as federações dos Estados Unidos e do México, ganhando minutos significativos para os campeões do CCL e a caminho de se tornar o jogador mais jovem da seleção sub-20 dos Estados Unidos. Mas uma lesão nas costas custou-lhe os últimos cinco meses da temporada.

O que 2023 significa: O bom é que Vargas ainda tem 17 anos e não há porque apressá-lo. Se ele puder apenas mostrar que sua lesão nas costas ficou para trás, acho que o resto provavelmente será um bônus.

Melhor cenário possível: Com base em sua trajetória de um ano atrás, não há razão para que ele não possa voltar à rotação do time principal. Se ele puder fazer isso, há todos os motivos para pensar que ele voltará aos trilhos para uma grande mudança para o exterior.

Cenário mais provável: Ele começou a temporada com o Defiance, voltou a se exercitar e voltou a competir pelos minutos do primeiro time no final da primavera.

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