Bill Russell derrotó a Tom Gola de La Salle antes de atormentar a Wilt Chamberlain y los Warriors y los 76ers

Es un testimonio de Bill Russell que uno de los aspectos más subestimados de su vida es que revolucionó el baloncesto universitario. Su trabajo y activismo dentro del movimiento por los derechos civiles, su notable carrera con los Boston Celtics, su merecido estatus como el mayor ganador en los deportes de equipo de América del Norte: estas cualidades y logros fueron enumerados y alabados, con razón, inmediatamente después de su muerte el pasado domingo. También le dieron a su fallecimiento una resonancia en Filadelfia, al igual que su papel como adversario de dos de las leyendas del baloncesto de la ciudad. Uno de ellos fue su Héctor el día que cambió un deporte para siempre.

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Para aquellos que crecieron apoyando a los Warriors o los 76ers, Russell fue un tipo particular de rival. Poseía un intangible, sin nombre… alguna cosa “¿Una insuperable voluntad de ganar?” ¿Tenacidad? Desinterés? ¿Todos estos atributos y más? — que Wilt Chamberlain no tuvo y los oponentes de los Celtics no pudieron superar. Red Auerbach encendía un cigarro de la victoria y se regodeaba, lo que lo hacía fácil de odiar, pero no había nada que hacer con Russell sino reconocer su grandeza, especialmente su capacidad para mejorar el desempeño colectivo de sus compañeros de equipo, y respetarlo por ello.

Sin embargo, antes de vencer a los Warriors y Sixers siete veces en los playoffs y ganar esos 11 campeonatos en sus 13 temporadas en la NBA, Russell destronó al rey de los aros universitarios: el rey de los aros universitarios de Filadelfia, el rey de los aros universitarios nacionales.

Han pasado más de 70 años desde Tom Gola emergió como el salvador de un deporte que necesitaba ser salvado, por lo que ahora es difícil apreciar su impacto. Pero era tangible y significativo. Cuando Gola llevó a La Salle al campeonato NIT de 1952 en el Madison Square Garden, en un momento en que el NIT era más prestigioso que el Torneo de la NCAA, marcó el momento en que el baloncesto universitario comenzó a limpiarse de los escándalos de afeitado de puntos, en gran parte en las escuelas. con sede en Nueva York, que había empañado el deporte.

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Gola era el chico del cartel perfecto. Era hijo de un policía. Su reputación era prístina. Jugó para una pequeña universidad en su ciudad natal. Era guapo y medía 6 pies 6 pulgadas y no se parecía a ningún otro jugador que lo había precedido, ya que podía jugar en cualquier posición en la cancha y lo hizo.

“Él era Magic Johnson”, dijo una vez el difunto escritor e historiador de baloncesto universitario Bob Vetrone Sr., “sin estilo”.

Las revistas nacionales lo perfilaron y pusieron su fotografía en sus portadas. apareció en El show de Ed Sullivan. Terminaría su carrera universitaria con 2.461 puntos y 2.201 rebotes; la última marca sigue siendo el récord de la NCAA. La Salle ganó el campeonato nacional de 1954 y volvió a llegar al partido por el título al año siguiente, donde los Explorers 26-4 se enfrentarían a un equipo con una sola derrota: los San Francisco Dons. Un equipo al que nadie en todo el país le prestaba mucha atención. Un equipo, en la era en que el baloncesto universitario apenas comenzaba a integrarse, con tres titulares negros, uno de los cuales era un centro junior que medía 6 pies 5 pulgadas y pesaba 158 libras cuando ingresó a la USF y había crecido cuatro pulgadas y puesto más de 50 libras de músculo durante los siguientes dos años. Un equipo con Bill Russell.

“La costa oeste no fue un factor destacado en el baloncesto de la NCAA”, Gola dijo en 1989. “La gente no me va a creer, pero Bill Russell no era un gran nombre en la Costa Este. …Russell no me conocía, y yo no lo conocía a él. De hecho, nunca había visto a Bill Russell hasta que nos encontramos en el vestíbulo del hotel”.

Aquel encuentro tuvo lugar el 19 de marzo de 1955, día del partido por el título nacional, en el hotel de Kansas City donde se alojaban los equipos de La Salle y USF. Russell y el entrenador asistente Ross Giudice se cruzaron con Gola y el entrenador en jefe de La Salle, Ken Loeffler, en el vestíbulo.

“Bueno, nos sentimos honrados”, dijo Russell a Giudice. “Aquí viene el señor Gola”.

“Lo verán mucho esta noche, muchachos”, dijo Loeffler.

No exactamente. Debido a que Gola era el armador de facto de La Salle, Phil Woolpert, el entrenador en jefe de la USF, quería limitar la cantidad de tiempo que Russell pasaba defendiéndolo, por temor a que Gola alejara a Russell del carril y la canasta. Así que Woolpert asignó al escolta KC Jones para cubrir a Gola, lo que a su vez permitió a Russell dejar atrás a su hombre y ayudar a Jones. La estrategia sorprendió a Loeffler ya los Exploradores y funcionó maravillosamente. Billy Packer, quien pasó más de 30 años como analista de baloncesto universitario, tenía entonces 15 años y era un devoto de Gola. Escuchó el juego en la radio y no podía creer lo que estaba escuchando.

“El tipo que hacía el juego no dejaba de hablar sobre este tipo, Russell, que seguía bloqueando los tiros de Tom Gola”, Packer. dicho John Feinstein por el libro de Feinstein Last Dance: Detrás de escena en la Final Four. “Estoy pensando, ‘Eso es imposible. Nadie puede hacerle eso a Gola. ¿Quién es este tipo, Russell?’”.

Fue el tipo que terminó ese juego con 23 puntos y 25 rebotes, lo que llevó a los Dons a una fácil victoria por 77-63. Quien, junto a Jones, obligó a Gola a fallar nueve de sus 15 tiros de campo y lo limitó a 16 puntos. Quien llevó a San Francisco a una racha ganadora de 55 juegos, una temporada invicta y otro título nacional en 1955-56. Quien levantó el baloncesto universitario por encima del aro. Quien obligó a la NCAA a cambiar sus reglas, ampliando el carril de seis pies a 12 pies y prohibiendo la portería ofensiva.

Gola ayudó a reconstruir el deporte. Russell ayudó a redefinirlo. Gola representaba dónde estaba el deporte. Russell representó dónde estaría el deporte. Es un aspecto digno del legado de un hombre digno.

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