Obituario de Bill Russell | NBA

En sus 13 temporadas en la Asociación Nacional de Baloncesto (NBA) con los Boston Celtics, Bill Russell, quien falleció a los 88 años, ganó 11 campeonatos, un récord sin igual en los deportes de equipo. Pero su lugar como uno de los atletas estadounidenses más influyentes del siglo XX, solo detrás muhammad ali y quizás el beisbolista Jackie Robinson, se basa en algo más que su implacable deseo de ganar y su inteligencia para unir sus habilidades a las de sus compañeros para facilitar ese proceso.

Fue la primera estrella negra de la NBA, cinco veces el jugador más valioso de la liga. Su capacidad de salto defensivo transformó el baloncesto de un juego horizontal a uno vertical. Y en 1966, cuando el entrenador de los Celtics, Red Auerbach, renunció y nombró a Russell su sucesor, se convirtió en el primer entrenador en jefe negro en las cuatro principales ligas deportivas modernas de Estados Unidos.

Fuera de la cancha, fue un pionero en la lucha por la dignidad humana. Russell estuvo junto a Martin Luther King durante su “Tengo un sueño” discurso en Washington; cuando Ali se resistió al draft, Russell estaba junto a él en el “cumbre de cleveland” de atletas estrella, con la estrella de parrilla y el actor Jim Brown al otro lado.

Russell llegó a sus habilidades tarde, pero aprendió su sentido de autoestima temprano. Nació en la profundamente segregada Monroe, Louisiana, y su padre, Charlie, le enseñó al joven Bill lo que su padre le había enseñado: “Un hombre tiene que trazar una línea dentro de sí mismo que no permitirá que ningún hombre cruce”. Cuando a Charlie se le negó un aumento de sueldo que creía que se merecía, se fue a trabajar a Detroit, dejando a su esposa, Katie (de soltera King), a cargo de sus hijos, Bill y su hermano, Charlie Jr. Molestado por los fríos inviernos, Charlie se mudó a Oakland, California, comenzó un rentable negocio de camiones que transportaba jornaleros y envió a buscar a la familia. Pero cuando Bill tenía 12 años, Katie murió y Charlie tomó un trabajo en una acería para tener más tiempo con sus hijos.

Bill no pudo formar parte del equipo de baloncesto de la escuela secundaria hasta su último año. Su única beca universitaria ofrecida provino de la Universidad de San Francisco, pero se desarrolló rápidamente. USF ganó campeonatos nacionales de baloncesto consecutivos en sus temporadas junior y senior, perdiendo solo un juego y ganando 55 seguidos. En la final de 1956 contra Iowa, Russell anotó 26 puntos, capturó 27 rebotes y bloqueó 20 tiros. Fue el máximo anotador del equipo olímpico de EE. UU. que ganó la medalla de oro en Melbourne ese año, ganando por un promedio inigualable de 53,5 puntos por partido.

Bill Russel y Red Auerbach
Bill Russell con el entrenador de los Celtics, Red Auerbach, después de que el equipo ganara su octavo título consecutivo de la NBA en 1966. Russell sucedió a Auerbach para convertirse en el primer entrenador en jefe negro en las principales ligas deportivas de EE. UU. Fotografía: AP

Mientras tanto, Auerbach había canjeado a dos jugadores estrella para obtener la segunda selección en el draft de la NBA, y el propietario de los Celtics, Walter Brown, convenció a los Rochester Royals para que pasaran a Russell con la primera selección, al ofrecerles a su estadio la oportunidad de albergar una selección de dinero. gira de dos semanas del espectáculo de patinaje sobre hielo Ice Capades a cambio. Después de los Juegos Olímpicos, Russell llevó a los Celtics al título de 1957, sobre los St. Louis Hawks. De hecho, Russell probablemente podría haber reclamado 12 títulos en 13 años si no se hubiera torcido el tobillo en el tercer juego de la final de 1958, también contra los Hawks, que luego perdieron los Celtics.

Con 2,08 m (6 pies 10 pulgadas) y 99 kg (15° 10 lb), Russell poseía una agilidad que cambió la forma en que jugaban los grandes centros. En la universidad, corría las 440 yardas (la distancia ahora reemplazada por los 400 m) y saltaba alto; en los Coast Relays de 1956, su salto de 2,06 m empató con el de Charlie Dumas, quien ganó la medalla de oro en Melbourne. Russell jugó de centro como un barrendero; sus compañeros de equipo exageraron a los oponentes, defendiendo con fuerza, sabiendo que podía cubrir sus errores. Controló sus bloqueos y rebotes para llevar el balón a la cancha a sus compañeros; nació la característica ofensiva celta de “ataque rápido”.

También ganó la mayor rivalidad individual de los deportes de equipo estadounidenses, contra Wilt Chamberlain, que era tres pulgadas más alto y mucho más grande. Chamberlain rompió los récords, una vez anotó 100 puntos en un solo juego, pero Russell ganó la mayoría de sus encuentros y todos menos uno de sus concursos de playoffs. Wilt pensó que lo mejor para Wilt era lo mejor para el equipo; ya que tanto el jugador como el entrenador Russell buscaron formas de desafiar a sus compañeros de equipo sin el problema común de las superestrellas de socavarlos.

Aunque era totalmente devoto de los Celtics, el primer equipo de la NBA en reclutar a un jugador negro y el primero en formar una alineación totalmente negra, la relación de Russell con la ciudad de Boston, Massachusetts, la describió como “un mercado de pulgas del racismo”. , fue más difícil. Su casa en los suburbios de la cercana Reading fue asaltada y destrozada. Cuando se quejó a la policía de que los contenedores se habían volcado, entre risas culparon a los mapaches. Cuando Russell preguntó dónde podía obtener una licencia de armas para disparar a los mapaches, el vandalismo se detuvo.

bill russell
Bill Russell reaccionando a la noticia en 2009 de que el premio de la NBA al jugador más valioso había sido renombrado en su honor. Fotografía: Matt York/AP

Russell protegió su privacidad negándose a dar autógrafos; Lo sé, porque pedí uno cuando estaba trabajando cerca de él en la final olímpica de baloncesto de 1976 en Montreal. Se negó cortésmente, pero me estrechó la mano. Trabajó como comentarista de televisión, donde a menudo parecía aburrido por las restricciones de opinión que se ofrecían al aire, y luego como entrenador y gerente general de Seattle SuperSonics, a 3,000 millas de Boston. Su éxito durante cuatro años en Seattle fue seguido por un período fallido con los Sacramento Kings; Russell encontró frustrantes a los jugadores sin su impulso y el de los Celtics por el éxito del equipo. Trabajó incansablemente para la caridad, especialmente un programa de mentores que ayudó a establecer.

Russell coescribió cuatro libros; Second Wind (con Taylor Branch, 1979) y Red and Me (con Alan Steinberg, 2009) son clásicos de las memorias deportivas. En años posteriores, su personalidad pública se suavizó para coincidir con la privada, lo que ayudó a consolidar su legado. Se reconcilió con Boston, donde en 2013 se inauguró una estatua de él en City Hall Plaza. El trofeo de la NBA al jugador más valioso en la final lleva su nombre. En 2012 recibió la medalla presidencial de la libertad de manos de Barack Obama; en 2017, cuando el presidente Donald Trump llamó para los jugadores de la NFL que se arrodillan para “ser despedidos”, Russell lanzó un video de sí mismo, arrodillado, sosteniendo esa medalla.

Le sobreviven su cuarta esposa, Jeanine Fiorito, y su hijo Jacob y su hija Karen, de su primer matrimonio con Rosie Swisher, que terminó en divorcio. Su hijo mayor, William Jr, murió en 2016. Su segundo matrimonio, con Dorothy Anstett, ex Miss USA, también terminó en divorcio. Su tercera esposa, Marilyn Nault, murió en 2009.

William Felton Russell, jugador de baloncesto, nacido el 12 de febrero de 1934; murió el 31 de julio de 2022

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