El mejor equipo universitario de baloncesto de EE. UU., Auburn, realiza una gira por Israel para un viaje revelador, primero en su tipo

El equipo de baloncesto masculino de la Universidad de Auburn aterrizó en Israel el domingo para el comienzo de una gira vertiginosa, la primera en su tipo, que los verá enfrentarse cara a cara con tres equipos nacionales israelíes.

Durante el viaje, el equipo estadounidense mejor clasificado perfeccionará sus habilidades contra la competencia israelí frente a los fanáticos locales, visitará sitios espirituales, se unirá como equipo y comprenderá la cultura y la historia de Israel.

La visita del programa de Alabama entre los diez primeros marca la primera vez que un equipo masculino de la División I realiza una gira en Israel en más de dos décadas, y la primera visita de un programa de las conferencias Power Five, el nivel élite de los deportes universitarios de EE. UU.

Los Tigres de Auburn se enfrentaron a la selección nacional Sub-20 de Israel el martes, asegurando una victoria dominante por 117-56, antes de los partidos contra las selecciones nacionales y estelares israelíes en noches consecutivas a principios de la próxima semana. Todos los juegos se transmitirán en vivo para el público estadounidense en la red SECy llamado por los comentaristas Jay Bilas y Roxy Bernstein.

El viaje, anunciado como “el derecho de nacimiento del baloncesto universitario”, lleva años preparándose. El entrenador en jefe de Auburn, Bruce Pearl, dijo que ha soñado durante mucho tiempo con llevar a su equipo a Israel en una gira internacional, que la NCAA permite que los equipos universitarios realicen una vez cada cuatro años.

Pearl, que es judío, ha realizado cuatro viajes anteriores a Israel y cuenta su experiencia como entrenador del equipo de EE. UU. en la victoria en los Juegos Maccabiah de 2009 como una de las dos “mejores experiencias que he tenido como entrenador”.

Ahora, el veterano entrenador dijo que traerá a sus jugadores a Israel para que vean por sí mismos el país históricamente significativo y políticamente complejo. “Queremos que vayan allí con los ojos abiertos y los oídos abiertos”, dijo Pearl. “Eso va a ser parte de ellos para siempre”.

Los miembros del equipo de baloncesto masculino de Auburn se unen al entrenador en jefe Bruce Pearl para una ceremonia de kidush en Jerusalén, el 31 de julio de 2022. (Steven Leonard/Universidad de Auburn)

Pearl dijo, sobre todo, que espera que el viaje normalice a Israel para los jugadores participantes y para otros equipos que consideren visitar.

“Lo mejor que van a hacer es salir del hotel y caminar por Jerusalén”, dijo Pearl. “Solo queremos que sea normal”.

Pearl también dijo que la capacidad de los deportes para unir a las personas fue un componente central del viaje. Basándose en sus experiencias de antisemitismo y presenciando el racismo cuando era niño en Boston, Pearl notó cómo los conflictos y las diferencias se desvanecían cuando los niños se encontraban en la cancha.

En su primer día completo en Jerusalén, los jugadores de Auburn se unieron al “judío Jordan” Tamir Goodman, un jugador profesional estadounidense-israelí retirado, en el enes libertad campamento de baloncesto y dirigió una clínica de habilidades para campistas de origen cristiano, judío, musulmán y druso.

Miembros del equipo de baloncesto masculino de Auburn y Tamir Goodman, a la izquierda, con campistas en el campamento de baloncesto Enes Kanter Freedom Unity en la YMCA internacional de Jerusalén, 1 de agosto de 2022. (Steven Leonard/Universidad de Auburn)

Pearl calificó la armonía del grupo diverso como un momento de aprendizaje: “Si siguen el ejemplo de la gente en los deportes y los niños, todos nos llevaremos mucho mejor”.

El equipo planea unirse al entrenador de baloncesto nacional palestino Paul Cighter para una comida en su casa de Belén. Pensé el viaje dibujó un comentario del grupo musulmán-estadounidense CAIR, Pearl enfatizó la naturaleza apolítica del viaje. “Queremos, si es posible, que eso sea normal: un entrenador de baloncesto judío de Auburn llevando a su equipo a Israel, almorzando con el entrenador nacional de baloncesto palestino”, dijo Pearl.

Los miembros del equipo de baloncesto masculino de Auburn posan para una foto con un fanático palestino en una visita a Belén, Cisjordania, el 2 de agosto de 2022. (Steven Leonard/Universidad de Auburn)

Para su primer partido este martes, más de 1.000 aficionados acudieron al Malha Arena de Jerusalén para ver al equipo en acción. La emoción de la multitud era palpable, y un espectador notó lo sorprendidos que estaban de ver tanto entusiasmo por el equipo universitario de EE. UU. en una cancha local israelí. Después del juego, los jugadores se detuvieron para chocar los cinco y tomarse selfies con la multitud energizada, una escena que duró mucho después de que terminó el juego.

También asistieron leales fanáticos de Auburn que vinieron a apoyar a su equipo lejos de casa.

“Cuando salió el calendario de juegos, inmediatamente supe que tenía que ir”, dijo Alexa Cotel, estudiante de último año de la Universidad de Auburn. Miembro de la pequeña comunidad judía de la escuela, Cotel dijo que Pearl siempre ha sido una figura prominente en la vida judía del campus. “Él es un modelo a seguir para mí y para muchos, y estoy muy agradecido por la oportunidad de verlos jugar en Israel”.

Chance Westry, centro de Auburn, durante un partido contra el equipo nacional de baloncesto sub-20 de Israel, Malha Arena, Jerusalén, 2 de agosto de 2022. (Steven Leonard/Universidad de Auburn)

Fuera de los tres juegos de exhibición, las principales atracciones del viaje son sus visitas a sitios religiosos en todo Israel. Las paradas en Tierra Santa incluyen la Iglesia del Santo Sepulcro, el Mar de Galilea y una oportunidad bautismal en el río Jordán.

Las visitas del viaje a los sitios del Nuevo Testamento reflejan una devoción religiosa que caracteriza al equipo, dijo un miembro del personal. “Al crecer en Georgia, nunca me hubiera imaginado viajando por el mar para ir a Israel”, dijo el centro de segundo año Dylan Cardwell. “Espiritualmente, esto es lo más cerca que he estado de Dios”.

Un matiz espiritual similar ha caracterizado el viaje. Pearl abrió la visita compartiendo su herencia judía, invitando a sus jugadores a un kidush ceremonia y shehecheyanu bendición contra el telón de fondo de la Ciudad Vieja de Jerusalén. La espiritualidad interreligiosa continuó después del primer partido del equipo cuando su jugador se unió al equipo israelí sub-20 en un momento de oración en silencio.

Los miembros del equipo de baloncesto masculino de Auburn visitan la Iglesia de la Natividad en Belén, Cisjordania, el 2 de agosto de 2022. (Steven Leonard/Universidad de Auburn)

Más allá del contenido de la gira, el cuerpo técnico de Auburn destacó la importancia del viaje de pretemporada para el desarrollo del equipo. Las giras internacionales han sido durante mucho tiempo una oportunidad para fusionarse como equipo y como compañeros de equipo, dijo Pearl. Con dos jugadores destacados, Walker Kessler y Jabari Smith, seleccionados en la primera ronda del draft de la NBA de 2022, y nuevos talentos provenientes de la clase de primer año de este año, consolidarse como equipo es una prioridad para los campeones reinantes de la temporada regular de la Southeastern Conference.

“Creo que este tiene la oportunidad de ser el viaje más importante del que he oído hablar”, dijo Bilas, uno de los locutores que comenta sobre los juegos del equipo. “Y para que un programa cercano se acerque aún más y lo haga en un entorno con un telón de fondo como Israel, tendrá beneficios y ramificaciones a largo plazo”.

El co-locutor Bernstein se hizo eco de Bilas y señaló los beneficios potenciales de enfrentarse a la poderosa selección nacional israelí. “Hay mucho talento en el equipo nacional israelí”, dijo Bernstein, que podría incluir al alero pequeño de los Washington Wizards. Deni Avdiya. El partido será una oportunidad para que Auburn juegue contra un competidor formidable antes de la temporada regular, dijo Bernstein.

“Creo que va a ser grandioso para ambos lados”, dijo.

El entrenador en jefe de Auburn, Bruce Pearl, durante un partido contra el equipo nacional de baloncesto sub-20 de Israel, Malha Arena, Jerusalén, 2 de agosto de 2022. (Steven Leonard/Universidad de Auburn)

Pearl estuvo de acuerdo con Bernstein y dijo que es probable que el viaje a Israel tenga una competencia mucho mejor que las giras internacionales anteriores. Pearl ha llamado a Israel “probablemente el segundo mejor país del mundo para jugar profesionalmente” cuando se trata de baloncesto, citando talento, entusiasmo por el deporte y apoyo de los fanáticos locales.

Pearl ha llegado a conocer bien la escena del baloncesto israelí en sus experiencias pasadas visitando y entrenando en Israel. Dijo que algunos de sus jugadores podrían continuar jugando profesionalmente en Israel, y señaló que el viaje tiene el doble beneficio de exponer al equipo al juego extranjero y exponer a los clubes israelíes al talento de Auburn.

Un miembro del equipo ya ha visto su parte de juego en Israel. El estudiante de último año de Auburn, Lior Berman, el único jugador judío del equipo, se unió a sus compañeros de equipo a su llegada, recién ganado una medalla de oro para el equipo de EE. UU. en los Juegos Maccabiah de este año, la competencia internacional que se realiza cada cuatro años conocida como las “Olimpiadas judías”. Los Juegos Macabeos de este año concluyeron en Israel a fines del mes pasado.

La competencia fue la segunda aparición y victoria consecutiva de Berman en Maccabiah, ambas experiencias que recuerda con cariño. Pearl, también veterano de Maccabiah, “dio su bendición” para que Berman jugara, a pesar de que se perdió algunos entrenamientos con Auburn. El escolta de 6 pies 4 pulgadas (1,93 metros) dijo que está emocionado de que sus compañeros de equipo experimenten la cultura israelí que ha llegado a conocer, y por la oportunidad de jugar contra “verdaderos jugadores profesionales” como la Selección Nacional de Israel.

“Conozco a Bruce [Pearl] ha estado trabajando en esto desde siempre… sería genial que seamos el primer equipo que hace esto”, dijo Berman. “Con suerte, comenzará a ser algo que las universidades deben hacer”.

Pearl ha dicho que los fanáticos pueden esperar más baloncesto universitario en Israel en los próximos años. Él y otros organizadores han promocionado la visita de Auburn como la primera de muchas giras al estilo de Birthright, e insinuaron que los entrenadores en jefe judíos en universidades como Duke y la Universidad de Florida estarían igualmente interesados ​​​​en compartir su herencia.

“No queremos que esto sea una maravilla de un solo golpe. Queremos traer equipos todos los años”, dijo Lea Miller-Tooley, presidenta de Complete Sports Management, una agencia deportiva que organizó el viaje. Miller-Tooley dijo que los equipos se sentirán atraídos por venir a experimentar la tierra de la Biblia, pero saldrán expuestos al pueblo de Israel y una educación contra el antisemitismo. “Queremos forjar una relación a través del deporte del baloncesto con Israel y los Estados Unidos”, dijo Miller-Tooley.

Los miembros del equipo de baloncesto masculino de Auburn se unen al entrenador en jefe Bruce Pearl para una ceremonia de kidush en Jerusalén, el 31 de julio de 2022. (Steven Leonard/Universidad de Auburn)

Daniel Posner, fundador de Athletes for Israel, una organización sin fines de lucro que combate el antisemitismo, señaló el importante papel que pueden desempeñar los atletas como este equipo de Auburn en la lucha por los mensajes en Israel. “La cultura, la comida, la sociedad vibrante aquí, es muy diferente de lo que la gente imagina”, dijo Posner.

Dijo que los viajes brindan nuevas experiencias, incluidas visitas a Yad Vashem, el museo y monumento nacional del Holocausto de Israel, y son fundamentales para impulsar la comprensión del antisemitismo que los jugadores traen de regreso a los EE. UU. “Es realmente revelador para muchos de ellos”, dijo.

“Pregúntele a cualquier persona de Israel: ‘¿Qué puede hacer la judería estadounidense para ayudar?’ Durante años estuvimos plantando árboles, comprando bonos israelíes”, dijo Pearl. Ahora, dijo que su respuesta es “simplemente ven a visitarnos”.

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