‘Se ha levantado un peso’

megan rapinoe es consciente del elefante en la habitación.

Pronto cumplirá 37 años y ha comenzado solo un juego para OL Reign esta temporada en la temporada de la Liga Nacional de Fútbol Femenino debido a lesiones. Aún así, el entrenador en jefe del equipo nacional femenino de EE. UU., Vlatko Andonovski, la seleccionó para la lista de 23 jugadoras para el próximo torneo clasificatorio para la Copa Mundial, que comienza el 4 de julio, un día antes de su cumpleaños.

Rapinoe -tanto ella como Andonovski dicen- desempeñará un papel muy diferente al que el mundo está acostumbrado a verla.

“Tenemos un equipo muy joven”, dijo Rapinoe a ESPN, “y siento que puedo aportarles en un rol de mentor, en el entrenamiento, estando cerca de ellos, el nivel de profesionalismo y entendiendo el estilo que Vlatko quiere jugar , y [being] eso lleva a lo que quiere el cuerpo técnico y lo que los jugadores finalmente van a hacer en el campo, fue parte de la selección de la lista.

“Si a la gente no le gusta eso, está bien. No es el entrenador de la selección nacional. Vlatko es el entrenador y, en última instancia, recae en él y en lo que quiere y en lo que está dispuesto a poner su reputación y la reputación del equipo”. En última instancia, si no tiene éxito, será despedido, y él lo sabe, y creo que está de acuerdo con eso. Si no tenemos éxito, si yo no tengo éxito, seré eliminado del equipo, y eso también está bien”.

La mayor parte del mundo conoce a Rapinoe por su papel como líder del triunfo de Estados Unidos en la Copa Mundial Femenina de 2019. Con su inconfundible cabello rosado, Rapinoe ganó el Balón de Oro y la Bota de Oro como la mejor jugadora y goleadora, mientras que EE. luchando contra la Federación de Fútbol de EE. UU. por un país igualitario y protestar contra la administración Trump.

Después de ese mes mágico en Francia, dice ahora Rapinoe, se sintió atrapada en una “rueda de hámster”. Su vida cambió por completo a medida que aumentaba su celebridad, y se encontró luchando por equilibrar los aspectos emocionales, mentales y espirituales con las demandas físicas habituales que se hicieron más difíciles a medida que envejecía. Los Juegos Olímpicos se retrasaron un año hasta 2021, y EE. UU. eventualmente pasó por algunos tramos de juego deficientes en ese torneo para ganar una medalla de bronce. Rapinoe anotó dos veces en la victoria por 4-3 sobre Australia en ese partido por el tercer puesto.

Luego vino el descanso. A partir de noviembre, Andonovski deliberadamente dejó fuera de los campamentos de entrenamiento a jugadores veteranos de la selección nacional, incluido Rapinoe. Su el plan era ver mejor a jugadores jóvenes y menos experimentados para determinar si podrían contribuir a momentos más importantes como la clasificación y, en última instancia, la Copa del Mundo. Andonovski reveló a principios de este mes que él y Rapinoe tuvieron una discusión a fines de 2021 sobre su eventual regreso al equipo.

“Con esa conversación, ella entendió que vamos a traer muchas jugadoras, vamos a evaluar a muchas jugadoras”, dijo Andonovski. “Queremos darles a las jugadoras jóvenes muchos minutos y oportunidades para jugar y darnos la oportunidad de evaluar tanto como sea posible. Pero después de que todo esté dicho y hecho, si ella está sana y si está en forma para tener minutos, que ella estará en la lista. Sabemos lo que Megan es capaz de hacer”.

De los pensamientos de jubilación a la revitalización

En algún momento durante la clasificación, dice Andonovski, los jugadores más jóvenes de EE. UU. necesitarán la experiencia de Rapinoe para sortear una situación difícil. Rapinoe estuvo disponible para la clasificación en 2010, la última vez que México fue sede del torneo, cuando EE. UU. perdió ante México en las semifinales y tuvo que pasar a duras penas por un desempate con Italia para convertirse en el último equipo en clasificarse para la Copa del Mundo de 2011. Fue lo más cerca que estuvo la selección nacional femenina de EE. UU. de no clasificarse para una Copa del Mundo.

Varios veteranos de ese desastre cercano permanecen activos. Rapinoe dijo que no hay dos situaciones de jugadores iguales, y que la gente generalmente agrupa a los veteranos durante los últimos nueve meses de este proceso de revisión de la lista. (alex morgan También vuelve a la plantilla para la clasificación. Ella lidera la NWSL con 11 goles en 10 juegos). Todos los que fueron llamados merecen serlo, dijo Rapinoe, e incluso los jugadores que no recibieron la llamada también merecían ser incluidos.

“Las listas no son una compilación de ir a elegir a los mejores jugadores y esperar lo mejor”, dijo Rapinoe. “Se trata de construir un organismo que funcione en conjunto dentro y fuera del campo, que no necesariamente funcione en armonía todo el tiempo, pero que las piezas correctas encajen por ciertas razones y por razones que la mayoría de la gente no entiende”.

Las lesiones jugaron un papel en el escepticismo público sobre el regreso de Rapinoe a la selección nacional. Un día después de sentir que se había recuperado por completo de una persistente lesión en el tobillo esta primavera, se desgarró el músculo de la pantorrilla. Su regreso al campo para OL Reign, algo que necesitaba hacer para demostrar que estaba en condiciones para la selección del equipo nacional, luego se retrasó.

Las frustraciones personales aumentaron para Rapinoe durante ese tiempo, dice, tanto que a veces la jubilación se convirtió en un pensamiento para ella, no porque fuera lo que quería hacer, sino porque se sentía como la única forma de romper el ciclo. Rapinoe acredita a su prometida, Su pájaro – quien anunció la semana pasada que se retiraría al final de esta temporada de la WNBA, la 21, ayudándola a manejar esos sentimientos como alguien que atraviesa un proceso similar. Esos son pensamientos del pasado, dice Rapinoe.

“Creo que poder tener a alguien que sepa íntimamente lo que significa cuando digo: ‘Quiero retirarme ahora mismo, estoy tan frustrado’, puede que en realidad no signifique eso”, dijo Rapinoe. “En realidad significa muchas cosas diferentes. Entonces, poder estar ahí para ella, y ella estar ahí para mí, es el mejor regalo que he recibido”.

Mientras el campamento de entrenamiento del equipo nacional de EE. UU. se reúne en Colorado esta semana antes de la clasificación para la Copa Mundial, Rapinoe dijo que ahora está en un lugar mucho mejor. El mundo exterior vio algunas de sus luchas físicas mientras intentaba volver al campo esta primavera, pero no vieron sus batallas internas diarias consigo misma.

“Siento que ahora estoy del otro lado de la curación, física y emocionalmente, y estoy llegando a un lugar donde esto se siente nuevo”, dijo Rapinoe. “Porque no podría haber hecho lo que seguía haciendo después de 2019. Eso se sintió como una rueda de hámster, y no se sintió como una elección, y ahora siento que realmente estoy tomando una decisión”. Mi papel es diferente, y creo que entiendo cuál es mi papel y me siento cómodo con él. Estoy muy emocionado por eso. Siento que me han quitado un peso. Pero también, estoy como, ‘Oh Dios mío, estoy emocionado de nuevo. “

Más allá del liderazgo, Rapinoe todavía tiene una extraña habilidad para cambiar los resultados en un centavo al ser impredecible tanto en el juego abierto como en las jugadas a balón parado. Ella también es simplemente confiable, y eso es importante para los entrenadores en situaciones llenas de presión. Como la entrenadora en jefe de Reign, Laura Harvey dijo en mayo“Yo pondría mi hipoteca en Megan Rapinoe para marcar un penalti”.

Haciendo crecer su juego

Harvey y Andonovski desempeñaron papeles importantes en el arco de la carrera de Rapinoe. La afable extremo es mejor conocida por sus triunfos en el escenario mundial, pero Rapinoe atribuye la evolución de su juego, uno que ayudó a los estadounidenses a ganar las Copas del Mundo de 2015 y 2019, a su tiempo con el club con sede en Seattle, y específicamente Harvey y Andonovski, quienes han sido sus entrenadores en el Reign.

“Siento que le debo gran parte de mi carrera en la selección nacional al Reign”, dijo Rapinoe. “He tenido dos de los mejores, si no los mejores entrenadores del mundo, entrenar aquí y poder jugar con ellos. Algunos de los mejores jugadores del mundo [were here]… Siento que es donde creció mi juego. Creo que hasta que llegué aquí era como, ‘Sí, tengo talento, estoy en el equipo nacional, estamos haciendo cosas, tenemos éxito’. Pero siento que cuando llegué aquí, mi juego cambió por completo y realmente lo llevé al siguiente nivel. Le debo mucho a este club”.

Andonovski entrenó al Reign antes de asumir el puesto de la selección nacional y en ese cargo insistió en que Rapinoe aún podría ser mejor mejorando su precisión de centro e influyendo en el juego en pequeños momentos, como un saque de banda rápido para tomar a un oponente con la guardia baja. Dijo que un año antes Rapinoe dominó la Copa del Mundo de 2019.

“No quería que se la conociera como Pinoe que puede sacar el balón”, dijo Andonovski en 2018, como técnico del Reign. “Quería que se la conociera como Pinoe, que puede cambiar el juego. ¿Cómo? ¿A quién le importa? Una vez servirá, una vez cortará un balón, una vez disparará. Una vez obtendrá un reinicio, no importa. Sé impredecible”.

Harvey fue la entrenadora original del equipo, entonces llamado Seattle Reign antes de ser comprado por los propietarios de Olympique Lyonnais, y supervisó posiblemente al equipo más dominante en la historia de la NWSL en 2014 y 2015. The Reign estuvo 16 juegos invicto en 2014 en su camino hacia el primero de dos NWSL Shields consecutivos, pero perdieron el campeonato de la NWSL cada año ante los equipos del FC Kansas City entrenados por Andonovski.

Diez años después de la NWSL y muchos grandes equipos de Reign más tarde, un trofeo de campeonato de playoffs aún elude a la franquicia. Rapinoe es uno de los tres jugadores originales de Reign que han estado con el equipo desde la temporada inaugural en 2013 (entre los 21 que permanecen activos en toda la liga desde esa primera temporada). jess fishlock es una de las otras, y aunque fue la MVP de la liga en 2021, cumplirá 36 años antes de la próxima temporada. Agregue ese contexto a la adquisición de préstamos a corto plazo de kim poco — quien fue el motor de esos equipos de gloria de Reign y el Jugador Más Valioso de la liga en 2014 — y las llegadas de Tobin Heath y el delantero Jordyn Huitema, y ​​sugiere que Reign está decidido a terminar finalmente con la sequía este año.

“Estoy realmente motivado y concentrado para traer un título a un club que siento que realmente lo merece y ha hecho las cosas de la manera correcta”, dijo Rapinoe. “Me siento como [we play] un estilo de fútbol que ha sido inspirador no solo aquí sino en todo el mundo”.

Antes de regresar al Reign para la recta final de la temporada de la NWSL, Rapinoe ayudará a guiar a un equipo de EE. UU. con un aspecto muy diferente en la clasificación para la Copa Mundial en México. Cuatro cupos de clasificación automática de la región reducen un poco las apuestas, pero solo el ganador del torneo CONCACAF W Championship obtendrá un cupo automático para los Juegos Olímpicos de 2024. (El segundo y tercer lugar van a un desempate).

La inclusión de Rapinoe en la clasificación para la Copa del Mundo la revitalizó y le dio claridad sobre el camino a seguir. Si Rapinoe va a jugar en una cuarta Copa del Mundo el próximo año, tendrá que ser en una capacidad muy diferente a la de los ciclos anteriores. Ella está en paz con eso, siempre y cuando sea el mejor camino para el equipo.

“Ahora, puedo imaginarme en las eliminatorias”, dijo Rapinoe. “Ahora, puedo imaginar, potencialmente, cómo sería una carrera hacia una Copa del Mundo y qué se requerirá de mí, dónde me siento cómodo y dónde puedo esforzarme, dónde puedo ser de gran ayuda para el equipo”. . En última instancia, de eso se trata. Se trata de ganar, punto. Se trata de obtener otro campeonato e ir por un tricampeonato, lo cual es jodidamente ridículo y sorprendente. Si puedo ser parte de eso, eso me emociona. .”

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