Branham emocionado de tener impacto en el debut del Torneo de la NCAA

El guardia de primer año de Ohio State, Malaki Branham (22), dispara desde detrás del arco durante la práctica abierta de Ohio State antes de la primera ronda del Torneo de Baloncesto Masculino de la NCAA el jueves. Crédito: Mackenzie Shanklin | Editor de fotos

Mientras los Buckeyes hacían las maletas y viajaban a Pittsburgh esta semana, el alero EJ Liddell y el guardia novato Malaki Branham se encontraron uno al lado del otro.

El veterano Liddell, que jugó en el Torneo de la NCAA una vez antes, dijo que habló con el recién llegado de los Buckeyes, quien jugó en su primer partido de baloncesto universitario esta temporada. Liddell dijo que Branham tenía la mentalidad que normalmente tenía durante todo el año, pero con emoción adicional.

“Le dije que estaba como súper emocionada. Él estaba como, ‘Hombre, no puedo esperar para jugar’”, dijo Liddell. “Vamos a estar listos para jugar y todos vamos a estar listos para competir a un alto nivel”.

El No. 7 Ohio State abre su carrera en el Torneo de la NCAA el viernes contra el No. 10 Loyola Chicago mientras los Buckeyes buscan recuperarse de su derrota ante el No. 15 Oral Roberts la temporada pasada.

Esta vez, los Buckeyes tendrán un jugador de primer año de impacto en las alas. En 29 juegos y 28 aperturas esta temporada, Branham promedió 13.3 puntos por juego para terminar segundo en la lista de anotaciones de Ohio State.

Antes de convertirse en Buckeye, Branham ganó Ohio Mr. Basketball y dos honores del primer equipo All-Ohio, además de dos campeonatos estatales de escuelas secundarias en St. Vincent-St. Escuela secundaria de María en Akron, Ohio. Ahora, con su primera postemporada universitaria en el horizonte, Branham dijo que está ansioso por llevar su éxito en los playoffs a un escenario más grandioso.

“Vengo de St. Vincent-St. el de maria Ganar es más o menos todo lo que hemos conocido”, dijo Branham. “Estoy emocionado de ayudar a este equipo y espero que podamos armar algunos juegos para ganar”.

Branham estalló después de que Ohio State regresara de su pausa de más de tres semanas debido a COVID-19 en enero. Anotó 35 puntos en Nebraska el 1 de enero. 2, estableciendo un nuevo récord de programa de puntos anotados por un estudiante de primer año en un juego Big Ten.

Desde entonces, Branham promedió 16.9 puntos por juego y alcanzó al menos 20 puntos en siete juegos en camino al premio Big Ten Freshman of the Year. A pesar de los logros y elogios, dijo que todavía tiene como objetivo mejorar, particularmente en el lado defensivo de la cancha.

“En el lado defensivo, sigo trabajando, sigo tratando de mejorar en aspectos, especialmente en mi conciencia sin el balón”, dijo Branham. “Mi defensa con el balón ha mejorado un poco. Todavía tengo que mejorar en eso. Pero siento que tengo que seguir trabajando en la práctica todos los días y creo que estaré bien”.

Durante la segunda ronda del Big Ten Tournament el 10 de marzo, Branham disparó al 50 por ciento desde el campo y anotó 16 puntos contra Penn State, el undécimo sembrado, extendiendo su racha de anotaciones de dos dígitos a nueve juegos.

Su dedicación para mejorar ha sido constante a lo largo de la temporada, según Liddell.

“Es un tipo común. Entra en práctica con la misma mentalidad, practica duro”, dijo Liddell. “Está emocionado”.

Branham probablemente tendrá la tarea de defender al guardia graduado de Loyola Chicago, Lucas Williamson, quien promedió 14 puntos por juego y ganó el honor de Jugador Defensivo del Año de la Conferencia del Valle de Missouri, así como una selección del Primer Equipo.

El entrenador en jefe Chris Holtmann dijo que sabe que Branham tiene un gran respeto por Williamson, y que ver al destacado estudiante de primer año de los Buckeyes aprender durante toda la temporada le interesará una vez que comience el Torneo de la NCAA.

“Es un chico que solo quiere seguir mejorando. Ha hecho eso durante todo el año”, dijo Holtmann. “Defensivamente, necesita seguir mejorando con eso. Parte de esto es un problema de fuerza. Algunas de las veces que se mete ofensivamente en problemas también es un problema de fuerza”.

Al ascender en los tableros del Draft de la NBA, las posibles oportunidades profesionales de Branham pronto podrían presentarse, al igual que lo hicieron con Liddell antes de que decidiera regresar a Ohio State esta temporada.

Pero Branham dijo que no piensa en su futuro basquetbolístico más allá del Torneo de la NCAA. Después de escuchar y aprender cómo es jugar al baloncesto de los Buckeyes en March Madness, Branham dijo que se concentra en hacer las cosas “un paso a la vez, una posesión a la vez”.

“Estoy pensando en ganar y luego, cuando termine la temporada, cuando sea, espero que sea en abril, la primera semana de abril”, dijo Branham. “No estoy pensando en eso en este momento”.

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