El baloncesto universitario está casi de regreso y se siente fantástico

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RICHMOND — El baloncesto universitario regresó el martes, casi por completo, después de una temporada de estadios vacíos, cancelaciones constantes, un torneo de la NCAA de una ciudad y protocolos que iban y venían, en su mayoría fluían, de noviembre a abril.

La pandemia no ha terminado, pregunta Aarón Rogers o el equipo de fútbol Cal, entre otros, pero se siente como si por fin hubiera luz al final del túnel.

Y hay ruido en las arenas.

Para mí, el primer momento escalofriante de la nueva temporada llegó cuando la soberbia banda de VCU, los Peppas, tocaron el himno nacional el martes por la noche —enérgicamente, como se supone que debe tocarse— y me recordaron que no había bandas de ánimo a la vista. o escuchado el invierno pasado. Chico, los extrañé.

Luego, VCU y St. Peter’s jugaron una telenovela al rojo vivo, hasta el último segundo de un juego. Los Peacocks se recuperaron de una desventaja de 17 puntos en la primera mitad para liderar hasta el último minuto antes de que Hason Ward de los Rams salvó a su equipo con un retroceso espectacular y ladeado detrás de su hombro, lo que permitió que VCU escapara, 57-54. Fue el primer juego de los Rams desde fueron eliminados del torneo de la NCAA debido a las pruebas positivas.

El calor y la intensidad en el edificio me recordaron otra noche de noviembre hace años cuando Carolina del Norte y el estado de Carolina del Norte jugaron en un Greensboro Coliseum repleto en el antiguo torneo Big Four. Con el marcador empatado en el minuto final y Dean Smith preparando una jugada final para los Tar Heels, el árbitro del Salón de la Fama Hank Nichols caminó cerca de la mesa de prensa, sudando a cántaros, y dijo: “Se siente como en marzo”.

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La mejor noticia del martes fue que no se sintió en nada como los últimos dos marzos. Hace dos años, pocos días antes del domingo de selección – la versión de Navidad del baloncesto universitario – el mundo se apagó.

Comparar no jugar partidos de baloncesto con el sufrimiento causado por la pandemia, que continúa hasta el día de hoy, es ridículo. Pero definitivamente hubo un agujero en el corazón de aquellos que esperan March Madness, quienes se encontraron viendo repeticiones de juegos anteriores o, en muchos casos, nada en absoluto.

Eso sin mencionar a los jugadores, que trabajaron toda la temporada para ganar ofertas de postemporada y se encontraron sin juegos para prepararse y sin torneo para jugar. No hubo locura en 2020, solo desamor.

“Nuestro enfoque en este momento debe estar en los jugadores”, dijo el entrenador de Duke, Mike Krzyzewski, el día que todo cerró. “Los entrenadores tienen muchas oportunidades, al igual que los fanáticos, la gente de la televisión y los medios. Los jugadores no. En términos de baloncesto, no de vida, esto es lo peor para ellos”.

Krzyzewski, que cumple 75 años en febrero, comenzó su temporada 42 y última en Duke el martes con una victoria por 79-71 sobre Kentucky frente a una multitud entusiasta de 18,132 en el Madison Square Garden en el segundo juego del festival anual de gloria corporativa y televisiva que también incluyó a Kansas venciendo a Michigan State. Los cuatro entrenadores de esas escuelas —Krzyzewski, John Calipari de Kentucky, Bill Self de Kansas y Tom Izzo de Michigan State— están en el Salón de la Fama. Krzyzewski ha ganado cinco títulos nacionales, los otros tres uno cada uno.

Pero el juego de la noche no fue en Nueva York. Fue en Charlottesville, donde la Marina bailó en el John Paul Jones Arena y sorprendió a Virginia en el puesto 25, liderando la mayor parte del camino hacia una victoria por 66-58. Fue la primera victoria de los Mids sobre un equipo clasificado desde que David Robinson llevó a Navy a una victoria. hizo Syracuse en la segunda ronda del torneo de la NCAA de 1986.

En muchos sentidos, la victoria del martes fue más impactante. Sí, Virginia perdió a algunos jugadores clave del equipo campeón de la temporada regular de la ACC de la temporada pasada. Pero Tony Bennett ha llegado a la etapa en la que ya no reconstruye; el recarga. Su armador es Kihei Clark, quien fue un armador titular de primer año y un jugador clave en el equipo del campeonato nacional de Virginia en 2019. Los Cavaliers, como la mayoría de los grandes equipos, también tienen un par de transferencias experimentadas.

Los Mids tienen cuatro titulares de regreso de un equipo que tuvo marca de 15-3 hace un año pero no máximo goleador Cam Davis, que se graduó. ¿Transferencias? Las academias no tienen traslados. Los pierden de vez en cuando, pero no pueden simplemente sumergirse en el portal de transferencia para reemplazarlos.

Virginia será un buen equipo. Bennett es uno de los mejores entrenadores del país y, a medida que sus nuevos jugadores descubran la defensa de la línea de pack, solo mejorarán. Eso es lo que hacen los equipos de Bennett.

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Pero para los niños de la Marina, el martes fue una noche eterna, una de la que hablarán en las reuniones dentro de unos años, de la misma manera que el equipo Elite Eight del 86 todavía habla de golpear a Syracuse en el Carrier Dome.

El martes, sin embargo, no se trató realmente de las sorpresas que surgieron o de las palizas predecibles que tuvieron lugar en los juegos garantizados en todo el país. Se trataba de la alegría de volver al deporte.

Otros deportes comenzaron a atraer fanáticos hace meses, pero la Final Four de abril se jugó en el estadio Lucas Oil de 70,000 asientos con alrededor de 8,000 fanáticos enmascarados. deambulando por el edificio cavernoso. Simplemente no había suficientes personas vacunadas en ese momento para abrir las cosas.

Ahora, incluso con algunos reticentes que se niegan a recibir sus vacunas, suficientes personas están vacunadas para permitir que los fanáticos, y las bandas de ánimo, regresen. Todos dentro del Siegel Center parecían estar enmascarados el martes, y a la multitud de 7.017 le faltaban 620 para llenar las entradas. Eso significó que la racha de 10 años de VCU de 166 ventas consecutivas terminó. Aún así, esa es una participación bastante buena para un comienzo a las 6 p. m. de un martes con máscaras requeridas y algunos todavía justificadamente nerviosos por estar entre multitudes.

Casi todo el mundo está de acuerdo en que jugar la temporada pasada fue algo bueno. Pero los jugadores y entrenadores describieron con mayor frecuencia la sensación en los edificios como “surrealista” o “inquietante”. Escuchar el eco de la pelota fuera de la cancha o los entrenadores hablando en sus grupos se sentía mal. También lo hizo la falta de apretones de manos y abrazos.

Pero no podía sentir lo mismo. Ningún deporte, universitario o profesional, tiene más que ver con la atmósfera que el baloncesto universitario, ya sea en el Allen Fieldhouse de Kansas o en el Cameron Indoor Stadium de Duke, en el Sojka Pavilion de Bucknell o en el Burr Gymnasium de Howard.

Todo se trata de ruido, bandas y personas que aman estar en el lugar exacto donde están sentados, o, más a menudo, de pie, en ese momento.

El mejor y más histórico edificio del baloncesto universitario es Palestra, en el campus de Penn en el oeste de Filadelfia. No hubo baloncesto allí la temporada pasada, porque la Ivy League fue la única conferencia de la División I. eso no funcionó en absoluto.

El baloncesto se jugará en Palestra el martes cuando Lafayette viaje por la Ruta Azul para enfrentarse a Penn. Puede apostar que estaré allí, y puede estar seguro de que me detendré nuevamente para leer la placa en la explanada que dice: “Ganar el juego es grandioso. . . Para jugar el juego es mayor. . . Pero amar el juego es lo mejor de todo”.

El martes, todos recuperamos ese amor. Se sintió fantástico.

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